Virus del Ébola: todo lo que debes saber

Escrito por Equipo Editorial
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El 2014 comenzó con una amenaza silenciosa. Guinea, en África oriental, fue el primer país en ver cómo uno de sus habitantes moría en manos del virus del Ébola. Hoy, el pequeño brote se convirtió en una epidemia que mantiene en vilo a la comunidad médica y a la población.

¿Qué es el Ébola?

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El Ébola es una enfermedad infecciona causada por una cepa del virus del Ébola. Hay cinco cepas diferentes, cuatro de las cuales tienen efecto en los humanos y la quinta, en los primates.

¿Cómo se contagia?

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El Ébola se contagia mediante los fluidos corporales -sangre, vómito, heces, transpiración, semen y saliva, entre otros- de una persona o animal contagiado o que ha muerto a causa del virus. Los objetos también pueden transmitir la enfermedad. A diferencia de otras enfermedades, el contagio se da cuando los síntomas ya comenzaron a mostrarse y no durante el período de incubación.

¿Cuáles son sus síntomas?

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Hay diversas etapas en la manifestación de los síntomas del Ébola. La primera incluye fiebre, debilidad corporal, vómitos, diarrea, dolor de cabeza y muscular. En algunos casos, también se dieron ojos enrojecidos, hipo y erupciones. En una segunda etapa, puede causar fallas en el sistema renal y hepático, además de hemorragias internas. El período de incubación puede durar hasta 21 días, aunque los primeros síntomas suelen mostrarse entre los primeros 8 y 10 días luego de infectarse.

¿Existe una vacuna? ¿Cómo es el tratamiento?

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No, no existe una vacuna que prevenga este virus. Sin embargo, diversas instituciones están realizando investigaciones para poder hallar una cura. El tratamiento de los diversos síntomas se da a través de la hidratación del paciente por vía oral o intravenosa, además de fuertes antiinflamatorios. Recuperarse del Ébola depende de la respuesta del sistema inmune del infectado, y de intensivos cuidados clínicos.

¿Cómo puedo prevenirlo?

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Las personas corrientes pueden eliminar la posibilidad de contagio evitando viajar a lugares donde exista un brote de Ébola. Si lo has hecho, lava tus manos con jabón y agua caliente, y evita tocar tus ojos, nariz y boca. Si ya has regresado a tu lugar de origen y se han presentado los primeros síntomas, aíslate y llama a tu servicio de emergencias.

¿En qué momento surgió la epidemia en África oriental?

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La Organización Mundial de la Salud comenzó a realizar reportes en Marzo de 2014, aunque la epidemia comenzó a principio de año. Investigaciones sostienen que el primer caso de este brote de Ébola se dio en Emile, en un niño de dos años de Guinea, el 6 de Diciembre de 2013. Luego de contagiar a su madre, hermana y abuela, el virus continuó su camino con un trabajador de la salud, quien se contagió y comenzó a expandir la enfermedad a otras partes del país.

¿Cuándo se descrubió el Ébola?

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La enfermedad fue identificada por primera vez en el año 1976, cerca del Río Ébola, en la República Democrática del Congo. En aquel momento, un hombre de 44 años comenzó a mostrar síntomas de lo que se creía era malaria. Luego, los científicos dieron con el nuevo virus.

¿Ha habido algún brote de Ébola anterior a este?

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Han habido diversos brotes, pero ninguno tan grande como el actual. Margaret Chan, directora de la Organización Mundial de la Salud, sostuvo que este es "el más grande en las cuatro décadas de historia que tiene la enfermedad". Otros se dieron en 1995, 2000, 2003 y 2007.

¿De dónde viene el Ébola?

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Es probable que haya surgido de los murciélagos, los cuales son un huésped natural del virus y una comida común en Guinea. El primer infectado lo contrajo luego de tratar carne de mono y antílope, lo cual deja en claro que los cuerpos de animales infectados transmiten la enfermedad.

¿Qué consecuencias sociales trajo el brote epidémico?

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De acuerdo con UNICEF, alrededor de cuatro mil niños han perdido uno o ambos padres debido a la enfermedad. Según las estadísticas, hay más mujeres infectadas que hombres. Con respecto a las relaciones sociales, muchos infectados no reciben el trato correspondiente porque sus familias no desean que sean llevados a los centros de atención por miedo a que mueran solos. Además, los sobrevivientes suelen ser rechazados por sus familias y pueblos de origen debido a que temen que todavía puedan contagiar.

¿Cuál es la relación entre la pobreza y el Ébola?

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Expertos indican que el Ébola está intimamente relacionado con la situación de pobreza en la que se encuentran los países víctima del brote. Guinea, Sierra Leona y Liberia tienen sistemas de salud deficientes, además de poco dinero para aportar a su buen funcionamiento. En la mayoría de los países de África oriental, el gasto en salud por persona es de U$S100, mientras que, en Estados Unidos, por ejemplo, es de U$S8000. La anafalbetización también ha sumado problemas al brote, ya que es díficil transmitir información sobre los modos de contagio. A esto se suma el hecho de que muchos pobladores de África creen en las curas naturales, como la mezcla de agua caliente y sal, o el cacao, el café y las cebollas crudas.

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