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¿Qué es la acetilcolina?

Escrito por Sava Tang Alcantara | Fecha actualizada August 16, 2018

La acetilcolina se encuentra en las células nerviosas y es uno de los químicos cerebrales conocidos como neurotransmisores, las sustancias que median entre las neuronas. Está presente en alimentos como la coliflor, la carne de res, los cacahuetes o la yema de huevo, y nos ayuda a mantener aguda nuestra memoria. Este neurotransmisor es necesario para la buena comunicación entre las células nerviosas del cerebro y, especialmente, para la memoria a corto-plazo.

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Descubrimiento de la acetilcolina

La acetilcolina fue el primer químico cerebral o neurotransmisor en ser aislado. Henry Hallet Dale la identificó en 1914, describiendo su habilidad para activar células cardíacas. Otto Loewi la llamó "vagusstoff", ya que era liberada por el nervio vago. La acetilcolina es importante tanto en el Sistema Nervioso Central (SNC) como en el Sistema Nervioso Periférico (SNP). En el SNC es un neurotransmisor y en el SNP transmite impulsos de activación muscular.

La acetilcolina ayuda al cerebro a enviar impulsos nerviosos para contraer los grandes músculos esqueléticos y también envía impulsos para disminuir la contracción de los tejidos cardíacos. Como neurotransmisor mayor, esta sustancia química ayuda a comunicar los impulsos nerviosos llevando mensajes a través de las hendiduras sinápticas (el espacio entre las células nerviosas o neuronas).

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¿Por qué es importante este neurotransmisor?

Todos los individuos necesitan acetilcolina para tener buenas señales entre las células neuronas, que a su vez movilizan los grandes músculos esqueléticos. Además, se han hallado bajos niveles de acetilcolina en la Enfermedad de Alzheimer, ya que la acetilcolina también resulta ser necesaria para aprender y conservar la memoria a corto plazo.

Para entender la importancia de la acetilcolina, piensa que su ausencia puede dar como resultado la incapacidad de contraer los músculos grandes y que el corazón deje de latir. Algunas neuronas, o células nerviosas, crean acetilcolina usando la enzima colinacetiltransferasa, que se forma con acetil-Co A y colina. En el cuerpo, estas enzimas liberan acetilcolina al torrente sanguíneo. Si este proceso queda inhibido por neurotoxinas, los músculos que controlan la respiración y el latido del corazón pueden detenerse.

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Papel crucial de la acetilcolina en enfermedades

Según el National Institute of Neurologial Disorder and Stroke (NINDS), la miastenia gravis es una enfermedad que se aparece cuando el cuerpo produce anticuerpos que destruyen o inhiben los receptores de acetilcolina, y las neuronas motoras que gobiernan los grandes movimientos físicos están dañadas. Sin embargo, existen medicamentos que pueden prevenir este daños: los fármacos colinérgicos.

Si tienes historia familiar de Enfermedad de Alzheimer, sigue realizándote los exámenes médicos. Si tienes una pérdida objetiva de la memoria a corto plazo o estás tomando alguna medicación que pudiera interferir con los niveles de acetilcolina del cerebro, consulta con tu médico.

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ADVERTENCIA: Este artículo no debe considerarse como un equivalente de una consulta médica profesional. Consulte a su médico de confianza ante cualquier duda sobre este u otro tema relacionado con su salud.