Factores que afectan a las cuencas hidrográficas

Escrito por Ethan Shaw
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Una cuenca hidrográfica describe un área marcada por el agua superficial de drenaje a una sola salida, ya sea un arroyo, un océano, un lago o algún otro tipo. El drenaje divide, lo cual puede ser por grandes crestas serradas o por sutiles engrosamientos en una planicie suave, lo cual marca los límites de las cuencas hidrográficas. Más allá de su significado geomorfológico, las cuencas hidrográficas son sumamente importantes desde el punto de vista ecológico.

Carácter geológico

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El tipo y diseño de la roca en una cuenca influye en su naturaleza. Ciertos tipos de roca son más resistentes a la erosión por el agua en movimiento que otros. La configuración de los drenajes depende de la geología subyacente y la "edad" del sistema de flujo involucrados; la cantidad de tiempo que ha estado funcionando en los mismos regímenes climáticos y geológicos. Arroyos que descienden de un volcán cónico a menudo asumen un patrón de drenaje radial, se asemejan a los rayos de una rueda de bicicleta, mientras que en terrenos más suaves el sistema puede ser dendrítico, como una red de venas.

Patrones de escorrentía

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Mientras que una cuenca tropical podría experimentar patrones relativamente estables de la precipitación y la escorrentía durante todo el año, en otras partes del mundo tienen climas más erráticos o estacionales; una cuenca en él puede estar seca gran parte del año, dependiendo de drenajes sin agua que se llenan sólo después de aguaceros ocasionales. Por lo general, la más extensa erosión y la escultura de los cañones, abanicos aluviales y otros accidentes geográficos ocurren durante eventos de alto flujo esporádicos, como el provocado por las lluvias o el deshielo pesado rápidos. En estos casos, los arroyos corren con rapidez, ganando la fuerza para transportar grandes rocas y cantos rodados. Éstos se golpean unos con otros y se muelen contra el lecho del arroyo y los bancos, estos restos recorren el cauce del arroyo.

Ecología

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Los patrones de vegetación también afectan las cuencas hidrográficas. En una cuenca árida tal como una extensión de tierras baldías, las laderas a menudo tienen poca vegetación o son totalmente estériles, por lo que son muy susceptibles a la erosión severa durante los períodos de alta escorrentía. Un drenaje forestal tiene un régimen diferente: Los árboles y otra vegetación sujetan firmemente el suelo y las tasas de escorrentía son significativamente más lentas por la absorción de agua y la desviación del flujo. También amortiguan la tierra en contra de la microerosión de las gotas de lluvia. Una cuenca urbanizada experimentará altas tasas de escorrentía si sus superficies impermeables de asfalto y hormigón no se contrastan con espacios verdes.

Son menos influyentes que la vegetación, pero los animales pueden afectar a las cuencas hidrográficas. Los castores son ejemplos notables: Estos mamíferos acuáticos talan árboles y construyen diques de madera y escombros, que contienen el agua de los arroyos y crean pantanos, remansos, lagunas o pequeños lagos.

Modificaciones humanas

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Las alteraciones de los regímenes de drenaje por los seres humanos pueden ser importantes. Al igual que los castores, los seres humanos usan los cursos de agua para construir presas, pero sólo en la escala de grandes ríos, principal-madre para generar energía hidroeléctrica y controlar los patrones de flujo. Estos embalses cambian el carácter de un río, la proporción de la sedimentación y otros efectos. Los seres humanos con frecuencia disminuyen los ecosistemas inundables, pantanos ribereños, cañaverales y cenagales, ya sea a través del puro y simple drenaje, secándolos e intentando suprimir las inundaciones ocasionales que los construyen y sostienen.