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¿Es la fenilalanina mala para ti?

Escrito por Matias Cohen | Fecha actualizada August 28, 2018

La fenilalanina forma parte de los 10 aminoácidos alfa esenciales del ser humano, con la característica de que el cuerpo no lo produce, sino que sólo se obtiene mediante la alimentación.

Los seres humanos pueden sintetizar la fenilalanina en su organismo y su incorporación en la dieta resulta fundamental para la producción de, por ejemplo, adrenalina, noradrenalina y dopamina, responsables de dar energía y capacidad cognitiva.

¿De dónde se obtiene?

El Cancer Care of Western New York describe que la fenilalanina se presenta en dos formas químicas: L-fenilalanina, un aminoácido natural que se encuentra en las proteínas, y D-fenilalanina, una forma sintetizada en un laboratorio.

En su forma natural, se encuentra en alimentos de alto valor proteínico, como son carnes, pollo, huevos, lácteos y pescados. En tanto, la D-fenilanina es incorporada a los edulcorantes artificiales (aspartamo) de algunos alimentos y bebidas dietéticos. También es utilizada en algunas drogas psicotrópicas.

¿Para qué usa la fenilanina el cuerpo?

Este aminoácido esencial es muy beneficioso para personas sanas, ya que ayuda al cuerpo humano a lograr un bienestar óptimo. Entre sus características más destacadas, la fenilanina puede:

  • Aliviar dolores de cabeza.
  • Reduce el apetito naturalmente, mejorando la sensación de saciedad.
  • Combate depresiones, trastornos de bipolaridad y trastornos de ansiedad.
  • Regula el ritmo cardíaco.
  • Eleva los niveles de endorfinas (las famosas hormonas de la felicidad).
  • Estimula la memoria, la capacidad de aprendizaje y activa las funciones cerebrales.
  • Ayuda a paliar síntomas de algunas enfermedades neurológicas.
  • Ayuda al tratamiento del vitiligo.
  • Ayuda al tratamiento de la enfermedad de Parkinson.

Además, es necesaria para la producción de tirosina, un tipo de aminoácido que se transforma en dopamina, conocida como la hormona del placer, que se encarga de, por ejemplo, la percepción del dolor y manejar el sistema de recompensa del cerebro. En este contexto, es también es una gran aliada para evitar los efectos de la abstinencia en personas que buscan dejar el alcohol.

Algunos estudios científicos relacionan a la fenilalanina con la producción de melatonina, hormona que el propio cuerpo produce para regular los ciclos de sueño. Es decir, que ayuda a un buen descanso.

La fenilalanina no es un problema de salud para personas sanas, de hecho, es indispensable que la consuman.

Sin embargo, la especialista en nutrición Katherine Zeratsky, de la Mayo Clinic de los Estados Unidos, explica que para aquellos que padecen fenilcetonuria puede resultar extremadamente perjudicial.

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¿Qué es la fenilcetonuria?

No todas las personas pueden procesar normalmente parte de la fenilanina. Este trastorno genético es conocido como fenilcetonuria, que, a pesar de ser poco frecuente, puede ser muy dañino.

Esta enfermedad provoca que estas proteínas ingeridas se acumulen, y, al existir un elevado nivel en el organismo, se ocasionen daños irreparables en el cerebro, con la consecuencia de una discapacidad intelectual grave.

Especialistas del Instituto Nacional de Salud de los Estados Unidos señalan que se obtiene por herencia, lo que significa que si un niño tiene fenilcetonuria, es porque ambos padres pueden tener una mutación del gen PAH (encargado de metabolizar la fenilanina).

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¿Cómo identificarla y tratarla?

Si bien es un trastorno que se lleva desde el nacimiento, los síntomas comienzan a evidenciarse a partir de los tres meses de edad.

El primer indicativo es la pérdida de interés en lo que ocurre a su alrededor. Se los nota dispersos, ausentes, lo cual en algunos casos puede ser fácilmente confundido con un diagnóstico de autismo.

Luego del año de edad, se puede comprobar un pequeño retraso en el desarrollo y falta de pigmentación en la piel. La demora en el diagnóstico puede empeorar la situación y generar graves discapacidades intelectuales y de desarrollo.

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Con el paso del tiempo, también se harán presentes síntomas como problemas conductuales o sociales, convulsiones o temblores piernas y brazos, retraso de crecimiento, eczemas, olor a moho en la orina, aliento o piel.

En la actualidad, se puede detectar desde el nacimiento e, incluso, durante el embarazo. En la mayoría de los países es obligatorio realizar una prueba de diagnóstico de fenilcetonuria en recién nacidos, mediante un sencillo análisis de sangre.

No existe un medicamento que ponga fin a este trastorno, por lo que la mejor forma de frenarlo es restringir al máximo los alimentos que contengan fenilalanina, lo que ayuda enormemente a prevenir las terribles consecuencias de esta enfermedad.

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¿Es malo el aspartamo para la salud?

Un párrafo aparte merece el aspartamo, en cuya composición se encuentra la fenilalanina y que ha dividido a científicos de todo el mundo durante años.

Este endulzante artificial se utiliza en todo el mundo en bebidas dietéticas (y otros alimentos reducidos en calorías), y muchos han puesto en tela de juicio la seguridad de este compuesto, aduciendo graves problemas para la salud con su prolongado consumo.

Por este motivo, varias agencias de salud, entre ellas la FDA de los Estados Unidos, han asegurado que este tipo de edulcorantes son inocuos, es decir, que no alteran la salud, dentro de los usos indicados y en personas que no sufren ninguna reacción a sus compuestos.

ADVERTENCIA: Este artículo no debe considerarse como un equivalente de una consulta médica profesional. Consulte a su médico de confianza ante cualquier duda sobre este u otro tema relacionado con su salud.