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¿Cuánto dura la varicela?

Escrito por Matias Cohen | Fecha actualizada August 14, 2018

La varicela es una enfermedad infecciosa causada por el virus varicela zoster. Si bien la mayoría de los casos se da en niños menores de 15 años de edad, también puede observarse en niños más grandes y en adultos, lo que puede revestir una mayor gravedad.

Se trata de una enfermedad que se puede encontrar por todo el mundo, en tanto que su incidencia varía según la región. Por ejemplo, en países de clima templado, como los Estados Unidos, Japón y Gran Bretaña, la edad promedio del contagio se da entre los 5 y 9 años. De hecho, las estadísticas indican que en estos países, el 80% de las personas han adquirido este virus antes de los 10 años. Sin embargo, aumenta a los 20 a 30 años en regiones como la India y el sudeste asiático.

El mismo virus de la varicela causa el herpes zoster (más conocido como culebrilla), por lo que los especialistas definen a la varicela como la infección primaria y al herpes zoster a la reactivación de una infección latente por persistencia del virus en los ganglios dorsales de la médula espinal.

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¿Cuáles son los síntomas de la varicela?

Los primeros síntomas de la varicela comienzan a presentarse entre los 10 y 21 días posteriores a la exposición al virus. El primer signo que indicará la presencia de la enfermedad es una erupción cutánea, que causa picazón y molestia. Luego, comenzarán a aparecer los otros síntomas, como:

  • Fiebre.
  • Pérdida del apetito.
  • Dolor de cabeza.
  • Cansancio y un sentimiento general de malestar.

La erupción cutánea es el primer paso de una sintomatología que irá evolucionando con el correr de los días, la cual consta de tres etapas:

  1. Presencia de pápulas (pequeños bultos en la piel) de color rosado.
  2. Estas pápulas dan lugar a pequeñas ampollas llenas de líquido (vesículas). Duran no más de dos días.
  3. Al reventarse, esas ampollas dan paso a costras que cubren las heridas abiertas y necesitan varios días para curarse.

Este ciclo se repetirá por algunos días de manera cíclica, por lo que pueden llegar a superponerse estas tres etapas en diferentes partes del cuerpo a lo largo de la enfermedad.

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¿Cuánto dura la varicela?

La varicela es altamente contagiosa. Una persona infectada puede contagiar el virus por hasta 48 horas antes de que aparezca la infección, etapa que se va a extender hasta que todas las ampollas se cubran de costra.

Se propaga fácilmente, principalmente cuando una persona toca o respira las partículas del virus que provienen de las ampollas causadas por la enfermedad. También el virus viaja a través de gotitas muy pequeñas que llegan al aire cuando, por ejemplo, una persona que tiene varicela respira o habla.

La enfermedad suele ser leve y dura de 5 a 10 días. Si bien es una enfermedad que en la mayoría de los casos no reviste ninguna complicación, en determinadas circunstancias puede ser grave, y hasta potencialmente mortal, en especial para los bebés, mujeres embarazadas, adolescentes, adultos y personas con el sistema inmunitario debilitado.

En estos casos, las complicaciones pueden derivar a cuadros de infecciones severas en la piel, cicatrices, neumonía, daños cerebrales o la muerte.

¿Se puede prevenir la varicela?

Las vacunas son, tal vez, el descubrimiento médico más grande que haya dado la historia. Enfermedades altamente mortales han sido prácticamente erradicadas en casi todo el mundo y se salvan anualmente millones de vidas gracias a la vacunación.

La varicela es una de estas enfermedades que cuenta con una vacuna para su prevención. La forma de aplicación es igual en todo el mundo:

  • Primera dosis entre los 12 y 15 meses de edad, y la segunda entre los 4 y los 6 años de edad.
  • Mayores de 13 años que nunca tuvieron varicela ni fueron vacunadas deberán recibir dos dosis de la vacuna contra la varicela con una separación de al menos 28 días.

El Centro para el Control y Prevención de Enfermedades de España asegura que dos dosis de la vacuna contra la varicela tienen una alta eficacia para prevenir la enfermedad, incluso la enfermedad grave, sus complicaciones y la muerte.

Si bien es muy poco frecuente, es posible contraer varicela si se está vacunado, pero su incidencia será muy leve, poca presencia de ampollas, fiebre ocasional o ausencia de ésta y una rápida recuperación. su recuperación será más rápida.

No obstante, las recomendaciones mundiales promueven la vacunación, ya que no sólo se protege a la persona vacunada, sino también a las personas de su comunidad. Esto es especialmente importante para las personas que no pueden ponerse la vacuna, entre las que se incluyen las mujeres embarazadas y aquellas con el sistema inmunitario debilitado.

Además, el virus de la varicela puede causar culebrilla en la edad adulta. Esta enfermedad causa un sarpullido doloroso y puede afectar al sistema nervioso. La importancia de la vacuna radica en la disminución y prácticamente eliminación del riesgo de sufrir culebrilla más adelante, y quienes la sufran tendrán una versión más leve que quienes tuvieron varicela.

Antes de que existiera la vacuna, aproximadamente 11.000 personas fueron hospitalizadas y 100 personas fallecieron por varicela cada año por causa de la varicela en los Estados Unidos.

¿Qué hay que hacer cuando aparece la varicela?

Los síntomas de la varicela son realmente molestos, y una vez que aparece la enfermedad no hay medicamento que la cure. Hay que transitar los 5 a 10 días de la enfermedad de la mejor manera posible y haciendo que los chicos no sufran cada uno de los avatares de esta infección.

Algunos consejos útiles:

  • Mantener las habitaciones en un ambiente fresco, ya que el calor hará que las pápulas piquen más y las ampollas sean más dolorosas. A modo paliativo, se pueden usar compresas húmedas sobre los sitios de mayor molestia.
  • Cortarle bien las uñas a los niños. La varicela pica mucho, y rascarse dejará marcas en la piel de por vida.
  • Los baños de inmersión en agua tibia con un poco de avena es un excelente calmante temporario para las molestas picazones.
  • Las lociones que contienen calamina también son recomendadas para aliviar la picazón.
  • Si el médico lo recomienda, los analgésicos como el paracetamol pueden ser de gran ayuda para calmar las molestias.
  • La aspirina está totalmente contraindicada en esta patología, debido a que puede provocar una enfermedad que es muy poco frecuente pero grave llamada síndrome de Reye.
  • Los niños deben tomar gran cantidad de líquidos.
  • Siempre es preferible elegir ropa liviana, fresca y de algodón. 

ADVERTENCIA: Este artículo no debe considerarse como un equivalente de una consulta médica profesional. Consulte a su médico de confianza ante cualquier duda sobre este u otro tema relacionado con su salud.