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¿Cuál es la función del intestino delgado?

Escrito por Maria Luisa Prats | Fecha actualizada September 22, 2018

El sistema digestivo está formado por una serie de órganos que conforman un complejo sistema de tubos que se extiende desde la boca hasta el ano. Varios órganos liberan sustancias en su interior para colaborar en la digestión y absorción de los alimentos y nutrientes.

El sistema digestivo

El sistema digestivo está conformado por la boca, que es la cavidad por donde ingresa la comida a nuestro organismo. En el momento en que colocas un alimento en tu boca comienza el proceso digestivo. La boca contiene la lengua, los dientes y enzimas que comienzan a digerir los alimentos junto a la saliva. Mediante la deglución, que es el proceso de tragar los alimentos triturados, la comida atraviesa el esófago para llegar al estómago.

En el estómago los alimentos se mezclan con los jugos digestivos producidos en él y se preparan para ser absorbidos en el intestino delgado. El intestino delgado es la parte más larga de tu sistema digestivo y juega un rol importante en la digestión y la absorción de la comida que comes. Allí, los alimentos se mezclan con sustancias producidas por el páncreas y el hígado. El páncreas contiene muchas enzimas que descomponen los hidratos de carbono, las grasas y las proteínas de los alimentos. El hígado, produce una sustancia que se llama bilis, ésta se acumula en vesícula biliar y cuando el alimento llega al intestino se libera y disuelve las grasas. El propio intestino delgado también genera en su pared enzimas que colaboran en la digestión y absorción.

Funciones del intestino delgado

La mayoría de la comida que comes, así como el agua y los nutrientes de los alimentos, se absorben a través del intestino delgado, esa es su principal función. Esta parte del sistema digestivo tiene la característica de poseer una superficie de absorción muy grande a través de sus vellosidades, que son como pequeños pelitos, por donde ingresan los nutrientes al torrente sanguíneo y de allí pasan todo nuestro cuerpo. El intestino delgado se divide en tres partes que se llaman, duodeno, yeyuno e íleon. Además de la absorción, el intestino delgado participa en la digestión y colabora con el sistema inmune.

Cuando la comida ingerida llega al intestino delgado, ya ha sido mecánicamente convertida en líquido. Cuando comienza la digestión en la boca, se activa un proceso mecánico que se llama peristaltismo y consiste en movimientos o contracciones musculares del esófago, estómago e intestinos que permiten que la comida se movilice por el tubo digestivo hasta eliminarse por el ano. Mientras el alimento procesado fluye a lo largo de la superficie interna del intestino delgado (que tiene muchos dobleces para incrementar dicha superficie), los nutrientes dentro de la comida entran en contacto con distintos canales que comunican con los vasos sanguíneos que rodean el intestino delgado. De esta manera los nutrientes pasan a la sangre, al igual que el agua, las vitaminas, los minerales, las grasas, etc. Si te encuentras enfermo y estas tomando medicamentos, el intestino delgado también es el responsable de que se absorba el remedio para poder llegar a su sitio de acción.

Una comida puede tardar entre 3 y 6 horas en pasar de un extremo del intestino delgado al otro, siempre depende del tipo de alimento. Las proteínas y las grasas tardan mas tiempo en absorverse y digerirse, pero los hidratos de carbono y la fibra lo hacen en menos tiempo.

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Partes del intestino delgado

El intestino delgado tiene tres partes: el duodeno, el yeyuno y el íleon. El duodeno es la primera porción del intestino delgado, y recibe los contenidos del estómago. Cuando estos son empujados hacia el intestino, contienen mucho ácido proveniente de los jugos gástricos del estómago, por eso esta parte del intestino está preparada para recibir sustancias ácidas y de muy bajo PH. El páncreas en este sitio elimina enzimas hacia el intestino delgado que reducen la acidez del bolo alimenticio antes de que llegue a la parte del intestino que no tolera el bajo PH. El ducto biliar, que trae bilis desde el hígado hacia el intestino, también se vacía en el duodeno y es responsable de descomponer las grasas de la comida. El duodeno es la parte más corta del intestino delgado y continúa el proceso digestivo que inició el estómago. El yeyuno es la parte en donde se produce la mayor parte de la absorción de nutrientes. El íleon es la parte más larga del intestino delgado y es responsable de la absorción de la vitamina B12 y del procesamiento final de los nutrientes. El final del íleon es en donde el intestino delgado y grueso se unen y es también en donde se ubica el apéndice.

El intestino delgado está ubicado en el abdomen, entre el estómago y el intestino grueso. Como mide aproximadamente 6 o 7 metros se encuentra enrollado sobre sí y está enmarcado por el intestino grueso que lo rodea por arriba y en ambos lados.

Enfermedades del intestino delgado

Las enfermedades más frecuentes del intestino delgado son las siguientes:

Enfermedades vasculares: son aquellas que afectan a las venas o arterias que lo irrigan. Pueden producirse hemorragias o coágulos que impiden la normal circulación comprometiendo la salud.

Tumores: en el intestino delgado puede producirse un crecimiento descontrolado de células normales o anormales. Los tumores pueden producir obstrucciones, hemorragias o infecciones.

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Enfermedad celíaca: se trata de una enfermedad autoinmune. Las personas que la padecen no pueden comer alimentos que tengan gluten. El gluten es un proteína que se encuentra en el trigo, cebada, centeno y avena. Su consumo en estas personas produce destrucción de las vellosidades del intestino y problemas de absorción de los alimentos. Es por esta razón que las personas enfermas deben seguir una dieta sin gluten para evitar tener síntomas.

Enfermedad de Crohn: esta es una enfermedad inflamatoria intestinal que puede afectar el grosor de la pared del intestino y que puede afectar varios sitios del tubo digestivo produciendo dolor y síntomas digestivos.

Cólera: es una enfermedad infecciosa que se transmite por el agua o los alimentos contaminados con la bacteria Vibrio cholerae. Produce diarrea, vómitos y sin el tratamiento adecuado puede provocar la muerte.

ADVERTENCIA: Este artículo no debe considerarse como un equivalente de una consulta médica profesional. Consulte a su médico de confianza ante cualquier duda sobre este u otro tema relacionado con su salud.