Vitamina A vs Beta-caroteno

La vitamina A, usada por tus células y tejidos para muchas funciones esenciales, se encuentra en su forma activa en alimentos de origen animal, pero tu cuerpo también puede convertir los beta-carotenos de los alimentos de origen vegetal en vitamina A cuando sea necesario. Los beta-carotenos pueden tener otros beneficios, además de ser precursores de la vitamina A.

La vitamina básica

La vitamina A es, en realidad, un grupo de compuestos relacionados, conocidos como retinoides, siendo el retinol su forma más común. Es una vitamina soluble en grasas que tu cuerpo almacena en tu hígado, lista para su uso cuando se la necesita. La vitamina A refuerza tu sistema inmune y tus huesos y es parte de un compuesto conocido como rodopsina, que absorbe luz en tu retina para ayudarte a ver con claridad. También es crucial durante el desarrollo porque se usa para producir células nuevas. La vitamina A, a menudo, se mide en unidades internacionales, y el Instituto de Medicina de Estados Unidos recomienda un consumo diario de 3.000 unidades internacionales para los hombres y de 2.310, para las mujeres, con un consumo ligeramente superior durante el embarazo y alrededor de 4.000 unidades internacionales durante la lactancia.

Su precursor

El beta-caroteno es un carotenoide provitamina A, porque tu cuerpo puede convertirla en la forma activa de la vitamina A. Es un pigmento vegetal, que también se almacena en tu hígado, y le confiere un color anaranjado o amarillo a muchos alimentos. Aunque no se ha establecido un consumo diario recomendado para el beta-caroteno, la Oficina de Suplementos Dietarios sugiere consumir de más de cinco porciones de fruta y vegetales por día, agregando variedades de coloración amarilla o naranja regularmente. Como el beta-caroteno tiene una actividad biológica distinta que la de la vitamina A, las cantidades diarias recomendadas de vitamina A también se dan en microgramos de equivalentes de actividad del retinol, siendo 12 microgramos de beta-caroteno equivalentes a 1 microgramo de vitamina A, o retinol. En este sistema, un hombre necesita 900 microgramos de equivalentes de actividad del retinol y una mujer, 700.

Antioxidante beta-caroteno

Además de actuar como precursor de la vitamina A, el beta-caroteno puede tener otros beneficios importantes como antioxidante potente. Los antioxidantes desactivan los compuestos químicos inestables conocidos como radicales libres que se forman en tu cuerpo durante la digestión, cuando estás expuesto a la luz solar o luego de encontrarte con toxinas como las del humo del cigarrillo. Con el paso del tiempo, los radicales libres pueden incrementar tu riesgo de contraer enfermedades del corazón, cáncer y otros trastornos. Una investigación resumida por expertos del Memorial Sloan-Kettering Cancer Center sugiere que el beta-caroteno puede retrasar el desarrollo de células cancerígenas y reforzar las células del sistema inmune que destruyen el cáncer. Los resultados de las pruebas clínicas con beta-caroteno, sin embargo, son conflictivas o no concluyentes, de modo que se necesitan realizar más estudios acerca de los efectos sobre los humanos.

Fuentes y preocupaciones

Los alimentos ricos en vitamina A incluyen hígado de res, huevos, aves de corral y productos lácteos, así como cereales y productos de panadería fortificados con vitamina A. Las fuentes de beta-caroteno incluyen frutas y vegetales, siendo la papa, la espinaca, la zanahoria, el melón y el mango especialmente ricos en este compuesto. La mayoría de las tabletas multivitamínicas contienen vitamina A, y también se consiguen suplementos de vitamina A sola, aunque la Oficina de Suplementos Dietarios dice que consumir una amplia variedad de alimentos es la mejor forma de asegurarse de incorporar una cantidad suficiente de vitamina A. Como tu cuerpo puede almacenar la vitamina, consumir una cantidad excesiva acarrea riesgos para la salud y puede conducir a síntomas que incluyen problemas neurológicos y dolor en las articulaciones. El consumo elevado de beta-caroteno no viene acompañado del mismo riesgo porque sólo es convertido cuando es necesario.

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Escrito por joanne marie | Traducido por mariano salgueiro