¿Porqué es tan peligroso el cáncer del corazón que se extiende hacia el mediastino?

En el año 2009, cerca de 160.000 hombres y mujeres murieron de cáncer de pulmón en los EE.UU., según un informe de Centers for Disease Control and Prevention. El cáncer de pulmón es la principal causa de muerte por cáncer en todo el mundo, con más del 80 por ciento de las víctimas muriendo dentro de los 5 años de su diagnóstico. El cáncer de pulmón generalmente se encuentra cuando es avanzado, por lo que es una enfermedad peligrosa. El cáncer de pulmón que se ha diseminado hasta el mediastino o el centro de tu pecho, tiene un pronóstico particularmente pesimista.

La estadificación del cáncer de pulmón

La estadificación es la abreviación de la terminología que los profesionales médicos utilizan para describir el alcance y la extensión del cáncer. El cáncer de pulmón generalmente se estadifica de acuerdo con un sistema TNM. El componente de "T" de este sistema describe el tamaño del tumor primario, si hay tumores más pequeños cerca o si el tumor afecta a las estructuras adyacentes. El componente "N", describe que nódulos linfáticos cercanos, de haberlos, están implicados en el cáncer. El componente "M" describe la metástasis o propagación del cáncer a sitios distantes en el cuerpo. Los grados superiores de TNM se asignan a etapas superiores y se asocian con la disminución de la supervivencia. Debido a que los nódulos linfáticos que drenan tus pulmones están en el mediastino y los nódulos drenan en la circulación general, el cáncer de pulmón que se ha diseminado a los nódulos linfáticos del mediastino probablemente ya se ha extendido a otros lugares en el cuerpo. Del mismo modo, si el tumor crece en el mediastino, el pronóstico es peor que si la zona no tuviera cáncer.

Operable versus inoperable

Una vez que el cáncer de pulmón se ha propagado a tu mediastino, empeora tu pronóstico y las opciones de tratamiento se vuelven limitadas. Las personas con cáncer de pulmón sin células pequeñas, que representa alrededor del 85 por ciento de los cánceres de pulmón, ya no son candidatos para cirugía si sus tumores se han propagado al mediastino, según una reseña de mayo del 2009 en "Nature Reviews Clinical Oncology" ("Reseñas naturales de oncología clínica"). La radiación y la quimioterapia son opciones en estos casos, pero estos tratamientos son a menudo sólo paliativos en vez de curativos. Los tratamientos paliativos están destinados a proporcionar comodidad, prolonga el tiempo de supervivencia y retrasa o alivia las complicaciones, como la obstrucción de las vías respiratorias.

Detectar la propagación

Ya que es importante determinar si el cáncer de pulmón se ha propagado a tu mediastino, las pruebas se han diseñado para detectar células tumorales en los nódulos linfáticos de la parte central del pecho. Las tomografías computarizadas pueden identificar los nódulos linfáticos del mediastino agrandados, que pueden ser un signo de la propagación del cáncer. Los escaneos PET pueden detectar el aumento de la actividad metabólica en los nódulos linfáticos del mediastino, que es otra señal de la propagación del cáncer. El estándar de oro para el diagnóstico de cáncer en los nódulos linfáticos del mediastino es la biopsia, que se logra mediante la toma de una pequeña porción de un nódulo linfático con un endoscopio insertado a través de la pared torácica. De acuerdo con expertos del Centre for Respiratory Research en la United Kingdom’s University College London, incluso las biopsias en ocasiones no detectan el cáncer en el mediastino. Por lo tanto, al menos 10 por ciento de las cirugías que se realizan para curar a los pacientes con cáncer de pulmón son inútiles en el momento en que se realizan y hasta dos tercios de las personas tienen recurrencia dentro de 1 año después de la cirugía.

La participación de las estructuras vitales

Además de los nódulos linfáticos tu mediastino contiene un número de otras estructuras, incluyendo tu corazón, los vasos sanguíneos principales que conducen hacia y desde tu corazón, tu tráquea, esófago y varios nervios importantes. Un cáncer de pulmón invadiendo tu mediastino puede bloquear las vías respiratorias, interferir con la deglución, obstruir los vasos sanguíneos o erosionar un vaso sanguíneo y provocar un sangrado mortal. Un informe de un caso de julio de 2011 en el Journal of the Indian Medical Association describió un caso en que un cáncer de pulmón mediastinal invadió el corazón de un paciente e imitó un ataque al corazón.

Prevención y diagnóstico oportuno

El tabaquismo es la principal causa de cáncer de pulmón. La mejor manera de prevenir el cáncer de pulmón es dejar de fumar. Los resultados del National Lung Screening Trial sugieren que examinar a las personas de alto riesgo, fumadores de largo plazo, con una TC de tórax puede detectar el cáncer de pulmón en un estadio temprano y reducir la mortalidad por esta enfermedad peligrosa. No está claro con qué frecuencia las personas deben ser examinadas y quién debe ser examinado aún no está bien definido. Los estudios en curso pueden ayudar a los científicos a responder estas preguntas.

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Escrito por stephen christensen | Traducido por esther guerrero