Conoce a tu enemigo: el sol

¿Pantalla solar o no? Esa es la cuestión.

Yo no era totalmente consciente de la energía del sol hasta que tuve 24 años. Ese fue el año en que afeité mi pelo y me entregué a la calvicie nivel Michael Jordan. No te das cuenta de la cantidad de sol que tu pelo mantiene fuera de tu cuero cabelludo hasta que estás calvo. Me dio una apreciación de lo que las hormigas sienten cuando ven a un niño con una lupa. Unos años después de haberme afeitado la cabeza, fui al médico para hacerme un chequeo de rutina. Ella me advirtió: "No deberías salir de casa sin protector solar, incluso si vas en tu coche. Recibirás radiación". Entonces ella hizo un sonido en caso de que me hubiese perdido su sutil uso de la palabra "radiación". Yo hacía caso de sus consejos, y llevaba sombrero y protector solar untado en mis brazos todos los días. Por un tiempo. Luego me detuve. Me detuve cuando empecé a leer acerca de los beneficios de la vitamina D. Me interesé por mi salud a mis 32 años, lo que, al parecer, mucha gente hace. Mi vínculo con todas las cosas de la salud hasta ese entonces era Psychology Today, que es una revista que fuertemente recomiendo. Fue a partir de Psychology Today que aprendí que las vitaminas son algo que debo poner en mi cuerpo intencionalmente. La vitamina D es una importante, y la forma más eficaz de obtenerla, aprendí, era del sol. Entonces, ahora sólo uso protector solar cuando estoy fuera durante largos períodos de tiempo. ¿He tomado la decisión correcta? ¿Es esto saludable? ¿Estoy recibiendo suficiente vitamina D? ¿O corro el riesgo de explotar mientras me dirijo a mi coche?

No eres tu, sol, soy yo

Los seres humanos evolucionaron para adaptarse a su medio ambiente, y lo hicieron bajo el sol. Como resultado, nuestros cuerpos crecieron aclimatados a estar fuera. Así que, ¿cómo es que algunas personas tienen cáncer de piel y algunas son deficientes en vitamina D?

La profesora de antropología de Penn State Nina Jablonski dice que es porque los seres humanos son globalmente móviles, y la adaptación mencionada anteriormente, era específica de nuestros verdaderos ambientes originales. Cuanto más nos movemos de nuestras tierras ancestrales, mayor es el riesgo que tenemos de perder las adaptaciones que una vez nos dieron una ventaja evolutiva.

Hace cerca de dos millones años la melanina se desarrolló en los seres humanos para regular la reacción del cuerpo con los rayos ultravioleta. El pigmento permitió suficiente radiación ultravioleta en el cuerpo para producir vitamina D, y los seres humanos se convirtieron dependientes de la energía solar. La melanina también protege la piel contra la radiación UV intensa. Cuando los humanos migraron desde el ecuador a lugares como Inglaterra y Rusia, perdieron la pigmentación.

Introduce la rueda, el motor de gasolina y el avión a reacción. Ahora los seres humanos de diferentes pigmentaciones viven y vacaciones en todo el mundo. También viven mayormente en ciudades, donde su exposición al sol es limitada, y su capacidad de producir vitamina D se reduce. La investigación de Jablonski señala que los problemas de salud se producen cuando las personas no reciben suficiente sol o cuando hay un desajuste entre su pigmentación y la radiación ultravioleta.

Si tu piel es oscura, dice Jablonski, tienes más pigmento melanina que si tu piel es clara. Esto significa que alguno de tus ancestros evolucionaron en un lugar soleado y con altos niveles de radiación UV y que tienes alguna función de protección solar natural. Si tu piel es clara, esto significa que alguno de tus antepasados evolucionó con bajo niveles más bajos de la radiación UV y que tu piel es más sensible a la luz solar intensa. Mediante la observación de tu propia piel, se puede aprender mucho acerca de las condiciones solares en las que tus ancestros evolucionaron.

Jablonski insta a las personas a que consideren su geografía y estilo de vida al tomar decisiones sobre su salud. ¿Hay un fuerte sol todo el año? ¿Pasas más tiempo al aire libre o en interiores?

"Mediante la evaluación de estos parámetros sencillos de tu vida, puedes averiguar si tu color de piel se adapta bien a tu ubicación y estilo de vida o si hay algún nivel de desigualdad", explica Jablonski. "La mayoría de la gente en estos días tiene que compensar de alguna manera la falta de correspondencia entre su piel y su localización y/o estilo de vida".

Para las personas con piel más oscura que viven en lugares con una débil luz solar y que trabajan dentro, esto significa que deben compensar la falta de producción de vitamina D asegurándose de recibir suplementos adecuados de dicha vitamina, dice Jablonski.

La dieta sola no es una opción cuando se trata de obtener suficiente vitamina D.

Para las personas con piel más clara que viven en lugares con luz solar intensa, compensar una falta de coincidencia entre la pigmentación y la ubicación significa usar bloqueador solar, ropa y otras formas de protección solar para protegerse contra los efectos nocivos de la radiación UV.

"Al igual que los demás habitantes de la Tierra, nos desarrollamos bajo el sol, y básicamente estamos bien adaptados a la luz solar", dice Jablonski. "Los problemas que tenemos con el sol hoy en día que se traducen en tener muy poca o demasiada luz solar son creación nuestra y se deben principalmente a los estilos de vida modernos, y al hecho de que vivimos mucho más tiempo que la mayoría de nuestros antepasados. Cuando entendamos y apreciemos esto, podremos hacer una compensación adecuada a través de nuestro comportamiento y la cultura".

Temor al sol

El Dr. Len Lichtenfeld, subdirector médico de la American Cancer Society, tiene cáncer de piel. Lichtenfeld estaba asistiendo a una reunión acerca de la tarifa de Medicare --oh, la vida apasionante de un sanador moderno-- cuando uno de sus compañeros le dio un golpecito en el hombro y lo condujo fuera. Un grupo de cinco dermatólogos que estaban en la reunión efectuaron una intervención y le dijeron que un nódulo en su cara tenía que ser retirado inmediatamente. Programaron la cita y un dermatólogo quitó una célula basal. Lichtenfeld apareció una semana más tarde en el congreso para crear conciencia sobre el cáncer de piel con un vendaje en su rostro.

Como Lichtenfeld, más de 3,5 millones de estadounidenses son diagnosticados anualmente con cáncer de piel. El cáncer de piel constituye aproximadamente la mitad de todos los cánceres diagnosticados en el país. Si ese número te parece alto, recuerda que la piel es el órgano más grande del cuerpo humano, y realiza una amplia variedad de funciones importantes, que incluyen, por ejemplo, evitar que tus entrañas se caigan por el suelo.

La gran mayoría de los 3,5 millones de diagnósticos de cáncer de piel es el cáncer de piel no letal de células basales y de células escamosas. El melanoma es la forma más grave de cáncer de piel. Es responsable de un estimado de 76.690 casos nuevos por año y es la causa de aproximadamente 9.480 muertes al año.

Lichtenfeld dice que la hipótesis que vincula la exposición al sol con el cáncer de piel es sólida, a pesar de que algunos dermatólogos han dicho lo contrario. Una de las razones por las que esta hipótesis es problemática es que es posible tener cáncer de piel mortal sin estar expuesto al sol. Los melanomas pueden ser causados por condiciones hereditarias u otras condiciones tales como medicamentos.

En cuanto a la vitamina D, Lichtenfeld cree que se recibe mejor a través de suplementos.

"La mayoría de los expertos entienden que estar al aire libre es parte de un estilo de vida saludable", comenta. "Lo que la gente necesita saber es que deben seguir conductas de protección solar cuando salen al aire libre, sobre todo cuando van a la playa. Lo que no deben hacer es buscar al sol como fuente de vitamina D".

"Los suplementos son baratos y están disponibles en el mostrador. Es una manera mucho más segura de obtener la vitamina D que buscando en el sol".

Le pregunté al doctor si era realista esperar que todo el país comprara los suplementos al mismo tiempo que comprometerse en una conducta de protección solar.

"Deberían hacerlo", dice Lichtenfeld. "Los expertos del cuerpo creen que el reemplazo de la vitamina D debe ser parte de nuestros hábitos cotidianos, y es mucho más seguro y mucho menos costoso tomar vitamina D de lo que es lidiar con la epidemia de cáncer de piel que tenemos en este país".

¿Qué tiene de malo, le pregunté, 20 minutos de sol en la piel?

"Veinte minutos de sol en medio del invierno en Portland, Maine, es muy diferente a los 20 minutos de sol en medio del verano en Phoenix, Arizona", asegura Lichtenfeld. "Las diferentes personas tienen diferentes tipos de piel, y los efectos del sol en la piel son acumulativos en el tiempo. Tienes a alguien con piel clara, y puede quemarse o recibir daño acumulativo en el tiempo. Veinte minutos al día es muy variable. Varía por individuo. Varía por ubicación".

Lichtenfeld fomenta que todos se "Pongan-Unten-Coloquen". Se pongan una camisa. Se unten pantalla solar 30+. Se coloquen un sobrero.

"El bronceado es un signo de daño en la piel", dice. "Te protege, sí, pero te protege de daños mayores. Es una respuesta al daño, no una respuesta saludable".

Nuestro amigo, el sol

Sin embargo, el sol confiere muchos beneficios para la salud. Un informe de 2008 publicado por Nathaniel M. Mead dice que la excesiva exposición a los rayos UV significa sólo un 0,1% de la carga mundial total de morbilidad, según el informe de la World Health Organization 2006 "La carga mundial de morbilidad debida a la radiación ultravioleta".

El estudio de Mead señala que muchas de las enfermedades relacionadas con la exposición excesiva a los rayos UV son relativamente benignas –excepto el melanoma maligno– y se producen en los grupos de mayor edad, debido al desfase entre la exposición y la manifestación o la exigencia de exposición acumulativa. El cáncer de piel es común, pero a menudo no fatal. El mismo informe de la OMS de 2006 señala que la carga de morbilidad anual más grande podría resultar de la exposición inadecuada a rayos UV.

Vivir en latitudes más altas --donde hay menos exposición a rayos UV-- ha demostrado que aumenta el riesgo de muerte por linfoma de Hodgkin, mama, ovario, colon, páncreas, próstata y otros cánceres. Los bajos niveles de vitamina D también se han relacionado con la esclerosis múltiple, la diabetes de tipo 1, síndrome metabólico, la hipertensión, la artritis reumatoide, el asma y las enfermedades infecciosas.

Puedes ver cómo esto plantea un dilema para la comunidad médica. Es posible que las personas se mantengan fuera del sol para evitar el cáncer de piel, que es en gran parte no fatal, y como resultado se estén poniendo en riesgo de las enfermedades y cánceres más mortales.

"Si haces un análisis de riesgo-beneficio, la luz solar aumenta el riesgo de cáncer de piel pero reduce el riesgo de los cánceres que matan a los estadounidenses", explica el Dr. John Cannell, director ejecutivo del Vitamin D Council. "La luz del sol es muy beneficiosa".

La luz solar también da beneficios más allá de la producción de vitamina D. Se ha demostrado que ayuda a concebir el sueño, frenar la depresión y posiblemente más. Investigadores de la University of Edinburgh han descubierto recientemente que la exposición al sol puede ayudar a reducir la presión arterial. Se trata de un estudio pequeño, pero si sus resultados se mantienen con el tiempo, podría llevar a que más expertos concluyan que una reducción de la presión arterial es más beneficiosa para la población que el riesgo de cáncer de piel de tipo no melanoma.

El sol y los suplementos

Yo no sabía esto antes de entrevistarlo, pero sigo un plan similar a lo que Cannell recomienda, que es una combinación de sol seguro y suplementos. Hasta ahora me ha funcionado.

Cuando todo el cuerpo está expuesto a la luz directa del sol durante períodos breves, produce vitamina D rápidamente, cerca de 1.000 unidades por minuto. El Vitamin D Council recomienda 5.000 a 10.000 unidades por día. (Puedes leer más acerca de las recomendaciones del sol y de las recomendaciones de la American Cancer Society en los enlaces debajo de esta historia.)

Los estadounidenses que viven al sur de Atlanta tienen la ventaja de una buena luz solar directa durante todo el año. Por encima de Atlanta, durante lo que Cannell llama vitamina D de invierno, los estadounidenses deberían tomar suplementos de vitamina D, ya que no hay suficiente sol o dicha vitamina en la dieta para satisfacer las necesidades del cuerpo. Te incentivo a que consultes con tu médico y veas lo que él te recomienda.

Recuerda: el cuerpo de cada persona es diferente, y tu cuerpo también se ve afectado por el lugar donde vives geográficamente. Así que sé inteligente. Y, si un día lees un cuento acerca de un hombre que explotó en la entrada de coches de su casa, disculpa, fue un error de mi parte.

Foto: freemixer/iStock/Getty Images

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Escrito por joe donatelli
Traducido por sofía bottinelli