¿Por qué mi cabello se encrespa cuando el clima es húmedo?

Sabes exactamente cuando aparece la humedad. Incluso antes de salir de tu casa, recibes el mensaje. Tienes un higrómetro incluido: tu cabello reacciona a la humedad al transformarte en un desastre inimaginable. Tienes a la química para agradecer los malos días de tu cabello. Lo que ves es un efecto del agua en las uniones de hidrógeno en la proteína estructural alfa queratina.

Alfa queratina

De acuerdo con el sitio web de la Universidad Dickinson, The Role of Chemistry in History, tu cabello está hecho de queratina, específicamente de queratina alfa. Esta proteína estructural también se encuentra en las uñas de manos y pies, así como en las pezuñas de los caballos, patas de los gatos y cuernos de los toros.

Estructura enrollada de la queratina

Al igual que todas las proteínas, la alfa queratina consiste de secuencias de amino ácidos, principalmente glicina, alanina y sisteina, de acuerdo con The role of Chemistry in History. Dichas secuencias forman bucles. Cada vuelta del bucle mantiene su posición relativa, de acuerdo con las notas publicadas por el Instituto de Tecnología Rose-Hulman, por medio de uniones de hidrógeno y disulfuro.

Los efectos del agua en las uniones de hidrógeno

La revista en línea Exploratorium nos dice que cuando el agua está presente, las uniones de hidrógeno se rompen. Esto permite que los bucles de alfa queratina se suelten y estiren. Como resultado, cada hebra de cabello se alarga. Esto causa el estereotípico efecto "encrespado" que algunas personas presentan durante condiciones húmedas. A medida que las condiciones se secan, las uniones de hidrógeno se reforman y el cabello se contrae, Si trenzas tu cabello o lo rizas mientras está mojado, permites que el cabello seque en esa forma, las uniones de hidrógeno reformante causarán que se mantenga en esa forma tiempo después. Esto no es lo mismo que el proceso químico involucrado cuando te "haces la permanente", de acuerdo con el material de la Universidad Comunitaria Clackamas. Los estilistas realizan ondas permanentes al usar un agente reductor para romper las uniones de disulfuro, pero no las de hidrógeno. Después de dar la forma al cabello, el estilista utiliza un agente oxidante para reformar las uniones de disulfuro. El efecto de la permanente dura hasta que el crecimiento reemplaza el cabello con la forma anterior.

Higrómetros de cabello

Debido al efecto de la humedad en la queratina, puedes utilizar una hebra de cabello para hacer un higrómetro, o un instrumento para medir los cambios de la temperatura. Si quieres intentarlo, la revista en línea Exploratorium ofrece instrucciones para hacerlo. No obstante, los higrómetros no son sólo proyectos de ciencia. Eran la forma preferida de medir la humedad durante al menos 200 años, desde la fecha de su invención en 1783 hasta su reemplazo por higrómetros eléctricos en la década de los 60.

Un día de mal pico

La alfa queratina no es el único tipo de queratina que responde a la humedad. De acuerdo con una publicación del Grupo Meyers, la beta queratina del pico de un tucán demuestra menor dureza y maleabilidad en altos niveles de humedad en comparación con condiciones secas.

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Escrito por nicole leboeuf-little | Traducido por alejandra medina