¿Para qué es bueno el potasio en el cuerpo?

El potasio es un mineral y el séptimo metal más abundante del mundo. Es un nutriente esencial del cuerpo humano y funciona en varios sistemas del cuerpo. Tu cuerpo utiliza un estimativo de entre el 20 y el 40 por ciento de gasto energético solamente para mover el potasio entre las células. Este gasto de energía se realiza solamente para un nutriente que es necesario para mantener tu vida.

Conceptos básicos

El potasio es absorbido desde los alimentos en el tracto gastrointestinal por las células mucosas del colon, donde luego es llevado al torrente sanguíneo. Tus riñones trabajan para mantener el equilibrio adecuado de potasio. La mayoría del potasio en tu cuerpo está dentro de las células, mientras que la mayoría del sodio se encuentra fuera de ellas. El potasio y el sodio son electrolitos esenciales; son capaces de conducir electricidad. El movimiento del potasio en las células y del sodio fuera de ellas crea un gradiente electroquímico llamado membrana potencial.

Función

El potasio es esencial para mantener la membrana potencial de las células, que permite la transmisión de impulsos nerviosos. Esta es una carga eléctrica que viaja por los nervios en respuesta a estímulos, como presión, frío o dolor. La membrana potencial es necesaria para los músculos, incluyendo el corazón, para que se puedan contraer. El movimiento peristáltico del intestino también requiere potasio. Las enzimas celulares, incluyendo la piruvatocinasa, requieren potasio para poder funcionar. El potasio también es importante para mantener el equilibrio osmótico, que mantiene la presión sanguínea.

Suministro adecuado

En lugar utilizar una ración dietética recomendada, La Junta de Alimentos y Nutrición del Instituto de Medicina (Food and Nutrition Board of the Institute of Medicine) sugiere un nivel de suministro adecuado, o AI por sus siglas en inglés, para el potasio. El AI del potasio es de 4.700 mg diarios, y esta es la cantidad que debería cumplir con las necesidades del 90 al 95 por ciento de la población. La encuesta "Qué comemos en América" ("What We Eat in America", WWEIA) le pregunta a los americanos que comieron en las últimas 24 horas. Usando información de esta encuesta, es posible calcular si el promedio de los americanos cumple con las necesidades del AI de potasio. Los datos recolectados por la WWEIA de 2007 a 2008 indicaron que los adultos consumen entre 2.189 mg y 3.026 mg de potasio por día, lo que sugiere que el promedio de los americanos no consume suficiente potasio de sus dietas. Algunas buenas fuentes de potasio incluyen carnes, vegetales, frutas, frutos secos y productos lácteos. Si te preocupa tu suministro de potasio, habla con tu médico o nutricionista.

Deficiencias

Bajos niveles de potasio pueden causar sensibilidad al sodio e incrementar la presión sanguínea. El potasio también afecta los niveles de insulina. Cuando los niveles de potasio son bajos, se produce una reducción en la secreción de insulina. Un nivel muy bajo de potasio produce una condición denominada hipocalemia. Los síntomas de esta enfermedad reflejan la importancia del potasio en la transmisión nerviosa y la contracción de los músculos. Los pacientes con hipocalemia pueden presentar constipación, arritmias cardíacas, debilidad en los músculos y fatiga, espasmos musculares e incluso parálisis. La hipocalemia puede ser una condición crónica. Los factores de riesgo de la hipocalemia incluyen medicaciones diuréticas, diarrea prolongada o vómitos y ciertos antibióticos. Algunas enfermedades de los riñones pueden afectar negativamente la regulación de potasio, incluyendo el hiperaldosteronismo y el síndrome de Cushing.

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Escrito por stacey anderson | Traducido por azul benito