Beneficios del cactus nopal para la salud

El cactus nopal, también conocido como Opuntia ficus-indica o, más comúnmente, como pera espinosa o tuna, se encuentra al lado de las carreteras estadounidenses en el desierto del suroeste y a lo largo de su México natal. Se utiliza en la cocina mexicana, se añade al yeso como endurecedor, y durante mucho tiempo se le ha considerado como una planta medicinal entre los indígenas de las Américas. El nopal también está ganando popularidad en los Estados Unidos por sus beneficios para la salud, incluyendo la promesa del tratamiento de inflamaciones y enfermedades.

Antioxidantes

Los tallos y frutos de la Opuntia ficus-indica contienen ocho flavonoides que tienen propiedades antioxidantes. También son ricos en vitamina C, y un estudio del "Journal of Clinical Nutrition" publicado en agosto del 2004 reseñó una comparación entre la vitamina C y la tuna para ver si había diferencias en la potencia antioxidante. Aunque ambos redujeron el daño oxidativo a los lípidos y mejoraron la condición antioxidante en las personas sanas, sólo el fruto de la tuna afectó significativamente el estrés oxidativo del cuerpo.

Inflamación

Fueron preparados extractos de etanol a partir de la tuna y los tallos del cactus nopal, y se utilizaron para evaluar las actividades farmacológicas de la planta. El estudio coreano encontró que ambos extractos suprimieron el edema en las patas de animales de laboratorio, y tuvieron un potente efecto inhibidor contra la migración de leucocitos, que es un mecanismo importante en el desarrollo de las enfermedades inflamatorias.

Colesterol

En los estudios dirigidos por la Dra. María L. Fernández en California y publicados en el "Journal of Nutrition", la pectina del nopal disminuyó las concentraciones de lipoproteínas de baja densidad (LDL) y condujo a una caída del 28% en los niveles totales de colesterol. Por otra parte, los investigadores mexicanos encontraron que los animales alimentados con nopal crudo tuvieron un menor aumento de peso y una reducción del 34% en los niveles de colesterol LDL.

Diabetes

El nopal ha sido estudiado por sus efectos sobre los niveles de azúcar en la sangre, y en 1995 un estudio publicado en el "Journal of Ethnopharmacology" encontró que los extractos de cactus causaron una disminución significativa en los valores de glucosa de la sangre en casi un 18%. El Calzada Tecnologico, en Baja California, también descubrió que la adición de nopal a las comidas tradicionales mexicanas altas en carbohidratos, entre los pacientes con diabetes tipo 2, indujo una reducción en la concentración de glucosa después de la comida.

Úlceras

La Opuntia ficus-indica o cactus nopal se ha utilizado en la medicina popular de Sicilia durante años para tratar las úlceras gástricas. Los científicos italianos pre trataron a animales de laboratorio con nopal antes de inducir úlceras gástricas y encontraron que el pre tratamiento proporcionaba una acción protectora contra las úlceras, sobre todo por el mucílago presente en la planta.

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Escrito por bonnie singleton | Traducido por josé antonio palafox